lunedì 11 febbraio 2013

Beta Testing the Apocalypse [a longer review]

© Tom Kaczynski
Beta testing the Apocalypse is a fascinating collection of the comics Tom Kaczynski published between 2007 and 2011 in the pages of Eric Reynold's magazine MOME, with a new story added specifically for this occasion.

The singularity of the comics compiled in this volume is also reflected by the particularities of the editing of the book itself. The (graphic) novel starts with a graphic summary in the form of a Carthesian diagram (a subtle reference to Rem Koolhaas' and Bruce Mau's seminal S, M, L, XL, on the transnational architectural office OMA) which traces the spatial and temporal coordinates of each story, anticipating and revealing a bunch of surprising narrative constellations, while in the last pages the author offers a list with the names of people, objects, concepts, movements and theories that are somehow referenced throughout the books, including links with a pleyade of cultural references ranging from Le Corbusier to Doctor Who.

All this is packed within a brightly colored cover that greets the reader with a miniature cityscape which extends up to the horizon under the oppressive yellow sky on top of which the title words are written. However, this reduced cityscape is made of the semiotic detritus of a the nowadays globalized architectural imaginary: an accumulation of fungible space and apparent sustainability punctuated by architectural icons from the past and the present.

As in Schuiten's and Peeters' Brüsel, Kaczinsky's model-scale city is also walked through by weird giants: technicians in white coats that inadvertently cause wreck to the buildings while busy at measuring and taking notes. Meanwhile, in the center of the scene an anthropomorphous skyscraper arises, literally gutted. Showing the ambiguous relationship between man and his built environment, the cover image aptly summarizes the content of the book. It is also its counterpoint: the strong colors of the outside are toned down in the inside, reduced into a single-color spectrum of different tones that change in each story, harmoniously enriching and enhancing (amplifying) the original black and white art, occasionally tarnished by dot-pattern graytones.

100,000 Miles © Tom Kaczynski
The musical undertones of these terms I used (harmonious, amplify), with their visual/sonic ambivalence are not casual, since sound, as well as architecture, is an important (and destabilizing) presence in the book: a thin red thread, an underlying, almost imperceptible vibration that subtly ties the different stories together.

The New. © Tom Kaczynski
Time, space, statistics, and the flow of data are the core elements of this science fiction of explicitly Ballardian echoes; short slice-of-life tales that depict the bewilderment of the Western man who has become deprived of his senses and feelings, alone and adrift in the intact, deserted architectural/urban ruins of an immanent future. With his algid style, a thin black line which can get efficiently denser, Kaczynski suggests that the Apocalypse is already here, in the present, ready to renew itself day after day in a world where the boundaries of time and space don't exist anymore, aptly nullified by the end of History.

Million Year Boom © Tom Kaczynski
In Million Year Boom (2008) we are presented with the all-but-innocent conversion of a Corporation into a primitive Nature that has never been innocent itself: in the end, rather than a metaphor, the logical endpoint of a Capitalism which has internalized the environmental concern, paradoxically revealing in the process its intrinsic predatory nature.

976 Sq. ft. © Tom Kaczynski
976 Sq. ft. (2007) deals with the destabilizing impact that the construction of a big residential tower on the psyche of the residents of a small neighborhood surrounded by freeways and ramps, which glides over them as the prelude to an imminent gentrification process.

The New © Tom Kaczynski
The aptly titled story The New, on the other hand, plays with establishing a new mythology of the City and underlines the mythopoietic power of architecture, offering one of the most striking depictions of a dystopian megalopolis to be found in a comic book.

These are just three examples of the kind of stories collected in Beta Testing the Apocalypse, a book with an elegant and agile format, immediate in its communicative ability, and extraordinarily dense in its content. An essential reading.

Tom Kaczynski, Beta testing the Apocalypse, Fantagraphics, 2012

Music for Neanderthals © Tom Kaczynski
Many thanks to Klaus for editing my poor English translation.
For more information on the book, Klaus suggests visiting The Morton Report's review of the book, which features an interesting interview with Tom Kaczynski. Another interesting read is Democratizing Objects: A Discussion with Tom Kaczynski, published by Nick Hanover in The Comics Bulletin, and, of course, the interview by The Rumpus, which also features the first three pages of Million Year Boom. Some previews of the book can be found in AQNB, which features the complete Music for Neanderthals story, and in Amazon's page.
I also suggest to keep an eye on Tom Kaczynki's publishing label Uncivilized Book and his charming Trans Atlantis Tumblr.

venerdì 8 febbraio 2013

Beta Testing the Apocalypse [a short review]

© Tom Kaczynski
The peculiarity of Tom Kaczynski's comics collection Beta Testing the Apocalypse is mirrored in the peculiar editing of the book itself. The opening graphic summary traces the spatial and temporal coordinates of each story, disclosing/revealing surprising narrative constellations whereas the unusual closing index highlights directly the author's cultural references hinted at in the book. The brightly coloured flexicover shows a miniature cityscape generated by a globalized architectural imagination and aptly summarize the content of the narrative. Time, space, statistics, data flows are the core elements of these explicitly ballardian science fiction stories which depict the bewilderment of the Western man, deprived of senses and feelings, alone and adrift in the intact ruins of an immanent future. Kaczynski's algid style, his thin line which can efficaciously densify, depicts an already present and continuously renovating Apocalypse. The result is a book with an elegant format, an immediate communicative power and an extraordinarily dense content.
An essential reading.

Tom Kaczynski, Beta Testing the Apocalypse, Fantagraphics, 2012

Useful links for a more in-depth analysis:
Book review by Sean Rogers (The Comics Journal)
Book review by Nick Hanover (Comics Bullettin)
Interview with Tom Kaczynki by Tim Hodler (The Comics Journal)
Interview with Tom Kaczynki by Nick Hanover (Comics Bullettin)
Interview with Tom Kaczynski by Bill Baker (The Morton Report)

Prove tecniche di Apocalisse

© Tom Kaczynski
Beta testing the Apocalypse è un'affascinante antologia dei racconti di Tom Kaczynski pubblicati tra il 2007 e il 2011 sulla rivista MOME di Eric Reynolds con un'addenda prodotta appositamente per questa raccolta.
La singolarità delle storie contenute nel volume si riflette nelle soluzioni inconsuete dal punto di vista cartotecnico e curatoriale della veste editoriale. In apertura, un sommario in forma di diagramma cartesiano (in cui riecheggiano le pagine iniziali del tomo S, M, L, XL di Rem Koolhaas e Bruce Mau) traccia infatti le coordinate spazio-temporali di ciascuna storia anticipando/rivelando sorprendenti costellazioni narrative, mentre a chiudere il volume è presente un indice dei nomi relativo a persone, oggetti, concetti, movimenti, teorie che individua, evidenziandoli, i riferimenti interni dei racconti. Il tutto dietro una copertina dai colori acidi in formato flexicover che mostra un panorama urbano in scala ridotta estendersi a perdita d'occhio sotto l'opprimente cielo giallo puro che fa da sfondo al titolo. Il paesaggio è formato dai detriti semiotici di un immaginario architettonico e urbanistico globalizzato: un accumulo di spazio fungibile ed ecosostenibilità di facciata punteggiato da icone architettoniche del passato e del presente. Come in Brüsel di Schuiten e Peeters, nella città-maquette di Kaczynski si aggirano tecnici in camice bianco intenti a prendere note e misure, probabile causa essi stessi, con i loro movimenti impacciati, dei danni riportati da alcuni degli edifici in miniatura tra cui spicca un imponente grattacielo antropomorfo, letteralmente sventrato.
L'immagine sintetizza egregiamente i contenuti del libro e ne costituisce al contempo un contrappunto perché la presenza così impattante del colore si scompone nelle pagine interne in uno spettro di singole tonalità, differenti per ciascuna storia, che arricchisce in maniera armonica il bianco e nero retinato originario amplificandone il significato.
I termini appena utilizzati, nella loro ambivalenza visiva e sonora, non appaiano fuori luogo, perché il suono, al pari dell'architettura, è una presenza importante (e destabilizzante) nel libro, un filo rosso, una vibrazione che (col)lega in maniera "sottile" i vari racconti.
Tempo, spazio, statistiche, flussi, sono infatti gli elementi "essenziali" di una fantascienza di chiara impronta ballardiana che descrive lo smarrimento dell'uomo occidentale, non più mero numero nella folla brulicante della modernità, ma guscio vuoto deprivato di sensi e sentimenti alla deriva nelle desolate rovine architettoniche/urbane di un futuro immanente.
Con il suo stile algido e una linea leggera che sa rendersi efficacemente densa Kaczynski ci dice che l'Apocalisse è già presente, pronta a rinnovarsi giorno dopo giorno in un mondo dove i confini del tempo e dello spazio non esistono più, annullati dalla fine della Storia.
In Million Year Boom (2008) si assiste alla conversione tutt'altro che innocente delle grandi corporazioni a una Natura primitiva che innocente non è mai stata, logico punto di arrivo, più che semplice metafora, di un capitalismo che ha introiettato l'emergenza ambientale svelando così, paradossalmente, la sua intrinseca natura predatoria.
976 Sq. ft. (2007) racconta l'impatto destabilizzante sulla psiche degli abitanti di un piccolo quartiere stretto tra viadotti, ponti e sottopassi generato dalla costruzione di una torre residenziale, preludio di un'imminente gentrificazione.
L'opportunamente intitolata The New (2012) stabilisce una nuova mitologia della Città ed esalta la forza mitopoietica dell'architettura offrendo al contempo una delle più suggestive immagini di megalopoli distopica vista in un fumetto.
Sono solo tre possibili esempi delle storie raccolte nel volume, agile nel formato, immediato nella forza comunicativa e straordinariamente denso nei contenuti. Una lettura irrinunciabile.

Tom Kaczynski, Beta testing the Apocalypse, Fantagraphics, 2012

© Tom Kaczynski
Per approfondire, alcuni link utili (in inglese):
La recensione di Sean Rogers (The Comics Journal)
La recensione di Nick Hanover (Comics Bullettin)
L'intervista a Tom Kaczynski di Tim Hodler (The Comics Journal)
Lintervista a Tom Kaczynski di Nick Hanover (Comics Bullettin)
L'intervista a Tom Kaczynski di Bill Baker (The Morton Report)